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Apple 蓝宝石玻璃策略(下)-技术整合大萤幕应用成可能

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Apple 蓝宝石玻璃策略(下)-技术整合大萤幕应用成可能

Apple 与着名的的太阳能设备与蓝宝石水晶玻璃製造商达成了一笔达 5 亿 7,800 万美元的交易,特别的是这笔交易内容是极特先是要把生产设备建製在 Apple 新建在美国亚历桑那州的厂房中,这个做法可能牵涉到蓝宝石水晶玻璃的加工改善、美国生产与组装配送等多个考量,在结构调整与改良下,蓝宝石水晶玻璃未来在 Apple 产品应用的範围应会逐步扩大,包含到整个 iPhone 上全部改用蓝宝石水晶玻璃都有可能。

Apple 的零组件防御策略

Apple 投入的金额数量所产出来的蓝宝石水晶玻璃,只用来覆盖在 iPhone 后方镜头与 Touch ID 这两个小面积上怎幺算都不合理,就算加上 Apple 未来的 iWatch 整个看来似乎还是绰绰有余,因为 iWatch 的萤幕面积不会太大。合理的推测,Apple 所图的应是把蓝宝石水晶玻璃应用到 iPhone,甚至 iPad 的面板上。

从最近苹果递交给美国专利商标局的文件我们就可见到 Apple 布局的迹象,这个名为「Sapphire Laminates」蓝宝石层压板的文件可看到 Apple 利用蓝宝石来做夹层黏合,把一片蓝宝石或两上片上下覆盖来与其的玻璃进行加工合成。

Apple 蓝宝石玻璃策略(下)-技术整合大萤幕应用成可能

Sourece:Appleinsider

Apple 与蓝宝石合成加工有关的「Sapphire Laminates」专利揭示它未来应用的可能性

这专利目前看来有几个好处,首先是可以减少使用蓝宝石玻璃的使用量,除了降低成本外,其次也以避免以蓝宝石水晶玻璃因过薄而易于断裂的问题,且穿插其他玻璃还可以减轻重量。除此之外,理论上也可以运用这个方式来把触控与液晶显示的各式机构包覆其中,也就是将有机会创造出更轻更薄的触控萤幕,而这部分就要 Apple 与其面板协力厂商进行合作发展了。

苹果愿意进行如此高额的投资,并要求极特先进直接进驻自己的厂房中就近生产,显见苹果极看重此一技术的发展,也可以说蓝宝石水晶玻璃将是其未来重要的战略性材料。从苹果近来的发展历史可以看到,苹果如预见一项技术可以满足其需求,或是未来的需求量极大,就会设法对其垄断,除了可以避免未来供货不足外,还可以藉此阻绝竞争者的跟进。

如当年 retian 面板推出不久时,HP 惠普的 TouchPad 平板也有意採用新一代的高解析度面板,不过却发现各厂的产能早就被苹果给锁定一段时间,HP 根本无法取得其所需的高解析度面板,等到产能释出,苹果早已领先市场多时,虽然 TouchPad 这产品本身在市场强度不及 iPad,不过仍可看出掌握关键零件早是苹果惯用的手法。

Apple 蓝宝石玻璃策略(下)-技术整合大萤幕应用成可能

建厂策略诸多考量

可以想见,苹果要求极特先进的设备直接进厂,除了技术锁定外,另外有一个主因就是其加的製程与生产可能还要进一步调整或整合,如果要包含液晶与触控的元件,其中势必要经过诸多的测试调整,可预期的是,採用蓝宝石水晶玻璃的产品应不会太快应用到量产商品,或者是初期只有单纯的蓝宝石玻璃表面,而后才会陆续整合其他的触控模组,但相较于另一个苹果锁定多时的 Liquidmetal 液态金属的进度来看,蓝宝石水晶玻璃商品化的可能性还是快多了。

此次两家厂商合作的新厂是位在美国亚利桑纳州近凤凰城的梅萨(Mesa),苹果也有许多考量在,除了主要是因应「美国製造」的策略,增加美国本土的就业机会外,从新版本的 Mac Pro 生产影片可以看到,生产流程虽然人工参与部分不少,但自动化比例也不低。从目前看来的资料中看到工厂中只会有 700 名员工下,也可以预见这个新工厂将会是个採用高度自动化流程的工厂,这也解释了苹果近来为什幺要投下百亿美元到机器人自动化流程上。

在梅萨的工厂中配合自动化所需的电力,将完全透过太阳能来供给,工厂所在地也与苹果主要代工厂鸿海位于墨西哥华雷斯城(Juárez) 的基地只有六个多小时的车程,届时无法由机器人自动化,或最后的组装过程,也可透过这个工厂来完成。

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